Комета Галлея

// // Научно-популярные материалы //

Уникальная среди своих «родственниц» комета Галлея носит имя человека, который в 1705 году был первым, кто выяснил, что кометы, которые наблюдались в 1531, 1607 и 1682 годах, - это один и тот же объект. Эдмонд Галлей также спрогнозировал, что комета в следующий раз появится в 1758 году. В том году астрономы тщательно изучали небо, чтобы понять, прав ли был Галлей. Ждать им пришлось дольше, поскольку во время прохождения по этой орбите комета задержалась из-за прохождения вблизи Юпитера. Гравитационное возмущение, возникшее в результате этого, — лишь один из немногих примеров неоднократного изменения орбиты кометы за всю историю ее существования.

Первым комету заметил немецкий астроном-любитель Иоганн Палич. Прогноз Галлея подтвердился. В современной терминологии комету называют 1Р/Halley. Само название говорит о том, что это первая открытая периодическая комета. Комета Галлея — наиболее исследуемая и изученная из всех комет.

Орбита и происхождение кометы Галлея

Комета Галлея делает оборот вокруг Солнца примерно за 75,3 года по орбите, которая относит ее то за пределы орбиты Нептуна, самой удаленной точки, то в пределы орбиты Венеры в момент ее наибольшего приближения. Орбита кометы отклонена на 162° относительно плоскости Солнечной системы и считается необычной, поскольку она является ретроградной.

Как и большинство короткопериодических комет, в апогелий комета Галлея выходит в поясе Койпера, состоящем из мелких ледяных тел, позади Нептуна. Считают, что многие короткопериодические кометы родились именно здесь, но в отличие от кометы Галлея малые тела в поясе Койпера имеют нормальные, или прямые, орбиты. Поэтому комета Галлея не могла родиться в поясе Койпера.

По существу, по своему наклонению и направлению орбиты комета Галлея скорее  напоминает долгопериолическую комету, этих редких гостей, которые рождаются в далеком облаке Оорта, состоящем из комет. Оно окружает Солнечную систему на расстоянии до одного светового года. На полный виток по орбите у этих комет могут уходить тысячи лет, и приближаться к Солнцу они могут в любом направлении - как прямом, так и ретроградном.

Большинство астрономов считают, что комета Галлея родилась в облаке Оорта. Внешний край ее орбиты вошел в пределы пояса Койпера после близкой встречи с одной из планет-гигантов.

Активность кометы Галлея

Как и все прочие кометы, комета Галлея большую часть своей орбиты находится в спящем, глубоко замороженном состоянии и активизируется только с приближением к Солнцу. Зонд «Джотто» обнаружил, что поверхность твердого ядра этой кометы (примерно 16x8x8 км) очень темная и отражает всего 3 % от падающего на нее света. Будучи также суперэффективным поглотителем тепла, она помогает нагреваться схваченным в ловушку льдам, пока испаряющиеся газы не начинают вырываться через поверхность как реактивные струи, порой довольно мощные.

Эти струи сдуваются с кометы в результате их взаимодействия с солнечным ветром с образованием в результате этого двух четко отличимых хвостов: один - из сверкающих голубых газов, второй - из желтоватых пылевых частиц. С каждым проходом вокруг Солнца в космос испаряется очередная порция общей массы льда кометы, поэтому она покидает внутреннюю часть Солнечной системы с меньшим объемом материала для подпитки активности во время своего следующего возвращения. Каждый май и октябрь Земля проходит вблизи потока мелких осколков, которые теперь распределились по орбите кометы Галлея. Некоторые из них падают в атмосферу Земли и взрываются, а мы наблюдаем этот процесс в виде метеорных потоков под названием эта-Аквариды и Ориониды.

В результате такого повторяющегося процесса эрозии большинство короткопериодических комет довольно тусклые. Яркость кометы Галлея считается исключением отчасти ввиду ее относительно длительной периодичности, отчасти как признак того, что комета совсем недавно вышла на свою нынешнюю орбиту.

Яркость каждого прохода через перигелий также зависит от относительного положения кометы, Солнца и Земли, в результате чего комета Галлея может всякий раз выглядеть по-иному. И все же каждый раз на протяжении истории эта комета производила настолько яркое впечатление, что современные ей астрономы оставили записи обо всех ее визитах, за исключением двух, и на сегодня информация о ней в исторических источниках прослеживается от 240 г. до н. э.

Самым эффектным появлением кометы считается ее визит в 837 году, когда потрясенные китайские астрономы наблюдали ее проход на расстоянии всего пяти млн км от Земли. В 1066 году комета произвела такое же яркое впечатление на герцога Нормандии Вильгельма I, чьи астрологи интерпретировали приход кометы как успешный исход будущего вторжения в Англию, благодаря чему комета была увековечена на гобелене из Байё.

В 1910 году появление кометы Галлея также было эффектным. Наблюдения же за кометой в 1985-1986 годах невооруженным глазом были совершенно провальными, потому что в самой ближней точке она была на расстоянии не менее 48 млн км от Земли. Несмотря на это, именно последнее по времени появление позволило нам рассмотреть комету Галлея в таких подробностях, какие никогда и не грезились ранее, а все благодаря современным наземным телескопам и целой армаде космических станций.

Увы, следующий визит кометы Галлея в 2061 году будет еще бледнее, чем прошедший. Без сомнения остается одно — эта встреча также будет сопровождаться новыми экспедициями суперсовременных космических аппаратов и еще одним всплеском галлеемании у широкой публики.