Большие кометы в Солнечной системе

// // Научно-популярные материалы //

Точное определение Большой (или Великой) кометы очень субъективно. Колебания в размере и сложности с точным измерением обшей яркости кометы крайне затрудняют процесс определения объективного стандарта. Типичные черты этих небесных фейерверков включают яркую и большую кому, длинный хвост и продленный период видимости. Из короткопериодических комет, которые уже множество раз вращались вокруг Солнца, только комета Галлея может приблизиться к такому уровню яркости. И то, если подойдет близко к Земле в районе периода своего перигелия.

Активность и яркость, которые ассоциируются с Большой кометой, обычно предполагают, что эти кометы — редкие гостьи во внутренней части Солнечной системы. Орбита такой кометы может длиться тысячи лет либо же она была недавно смещена со своего места в далеком Облаке Оорта и впервые приближается к Солнцу. В обоих случаях такой объект содержит обильные запасы подповерхностного льда, которые позволят ему развить эффектную кому и хвост. Именно этот лед быстро истощается в комете, прошедшей свою орбиту десятки раз.

В силу их яркости именно большие кометы, наиболее вероятно, наблюдали люди в прошлом. Самое раннее из подтверждаемых сообщений о комете зафиксировано в Китае в 1059 г. до н. э. Однако многие ученые подозревают, что описания различных смутных небесных объектов в древних эпосах и религиозных текстах рассказывают о кометах. Некоторые из них могут объяснить благоговейный страх человечества перед этими небесными гостьями.

Хотя многие из зафиксированных в истории ярких комет, как оказалось, отражали всего лишь регулярные визиты кометы Галлея, но большинство — нет. Благодаря скрупулезным наблюдениям, особенно китайских и вавилонских астрономов, мы сегодня можем многое о них узнать. Например, греческий историк Эфор прославился также записями о комете, которая разделилась пополам, примерно в 373 г. до н. э. Это было одним из первых наблюдений за феноменом, который подтвердился только в середине XIX века, когда короткопериодическая комета Биэла разделилась пополам и затем развалилась на фрагменты. Другие наблюдения: комета в сентябре 178 г. до н. э., хвост которой тянулся почти по 70° площади неба, и комета, появившаяся над Римом в момент похорон Юлия Цезаря.

Кометы продолжали регистрироваться на протяжении всего европейского средневековья. Но только с наступлением Возрождения и сопровождавшим его возобновлением интереса к научному мышлению кометы стали изучать подробно. В 34-м выпуске мы уже говорили о том, как молодой датский астроном Тихо Браге измерял расстояние до Большой кометы 1577 года. Эти измерения доказали, что комета лежит далеко за пределами Луны, а значит, все царство планет подвергалось изменениям.

Позднее астрономов стали очень увлекать черты самых ярких комет, а именно: хвосты причудливых форм, протуберанцы и струи в коме, а также странные цвета.

Некоторые кометы, наблюдавшиеся в последние пару десятилетий, были достаточно яркими, чтобы считать их «большими». Околосолнечная комета Икея — Секи 1965 года проходила почти в полумиллионе километров над поверхностью Солнца. Она развалилась на фрагменты, которые слиплись снова воедино уже тогда, когда комета снова исчезла во внешней части Солнечной системы. Комета Уэста 1975-1976 гг. имела расчетный орбитальный период 559 000 лет. Она развила громадный хвост в виде веера, а затем также развалилась на части при прохождении мимо Солнца.

Последнее по времени появление кометы Галлея в 1986 году, с точки зрения наблюдения, оказалась разочаровывающим событием. Однако с 1990-х гг. отмечен невиданный урожай Больших комет. Комета Хякутакэ 1996 года объективно не была яркой, но она проходила на расстоянии всего 15 млн км от Земли, поэтому ее можно было наблюдать невооруженным глазом в течение нескольких недель. В момент наибольшего приближения комета двигалась на фоне звезд со скоростью 1 ° в час.

На следующий год небо озарила комета Хейла — Боппа, открытая Аланом Хейлом и Томасом Боппом, когда находилась еще позади орбиты Юпитера на расстоянии 7,1 а. е.  от Солнца. Первые замеры давали основание считать, что в последний раз до этого она посещала Солнце 4200 лет назад. Но после близкой встречи с Юпитером в марте 1996 года орбита кометы значительно изменилась, и следующая ее орбита продлится «всего» 2380 лет.

Комета Хейла — Боппа стала самым наблюдаемым людьми объектом в истории. Она была видна невооруженным глазом в течение 18 месяцев, ее безошибочно мог найти любой, кто поднимал глаза к небу. Комета могла похвастать максимальной яркостью, которая давала фору всем звездам на небе, за исключением Сириуса.

Яркость кометы Хейла — Боппа и раннее предупреждение об ее открытии позволили астрономам подробно изучить объект. Наблюдатели на Земле сделали массу открытий, включая новый тип хвоста, состоящего из натрия. Комету Хейла — Боппа видели и уже не забудут миллионы людей, хотя она и стала толчком к возникновению трагических иллюзий.

Самая последняя по времени Большая комета — комета Макнота — опять-таки отличалась от комет Хякутакэ и Хейла — Боппа. Открытый в конце 2006 года, этот объект набрал такую яркость, как ни одна другая из недавних гостий. Однако орбита кометы выводит ее близко к Солнцу на протяжении периода ее максимальной яркости, поэтому объект было трудно отслеживать. Только после того, как комета стала отходить от Солнца в начале 2007 года, она стала четко видна в южном полушарии Земли в период движения на восток на вечернем небе. Но даже при этом общий период видимости невооруженным глазом составлял всего пару недель.

Никто не знает, когда в небе над Землей появится следующая Большая комета или кто ее откроет. Сколько бы не пришлось нам ждать — несколько месяцев или пару десятилетий — видение величественной кометы, пронзающей небо в очередной раз, наверняка, сплотит человечество в благоговейном ужасе и изумлении.